Teach Gratitude to your Children

Last Saturday I was talking with two friends of mine about how parents shape our behaviour, way of thinking and habits. This reminded me of an article I read, titled “How to raise grateful children”.

Take a picture of me by Damiano Tescaro on 500px.com
a random moment of gratitude that happened to me in Bern, Switzerland

Because gratitude is something that I am working a lot on these days, I found this article perfect to start the conversation. Here’s my favourite passages:

Be a Gratitude Role Model. When you spend every night writing all your blessings into a journal, you’re bound to pass along the gratitude basket to your children. Saying these blessings out loud to them only reinforces this type of modeling. “I’m so happy you are in my life.” “I’m so honoured to have good friends.” “Your Dad is the best Dad in the world.” “I am so grateful to get to spend my day with you.”

This is excruciatingly true. Think about how many times in your day you take the time to thank people for being a part of your life and recognising their importance and the happiness they bring. We usually complain when someone has done something wrong, as this is naturally perceived as “out of the ordinary” (so more likely to be “interesting”). Well, I think this is a kind of an excuse to hide the fact that we are losing the pleasure of sharing our happiness. I personally feel awkward sometimes to tell people how grateful I am, but I can easily recognise it as fear of a “not socially widespread behaviour”.

For the records, I have scientifically proven that there is no harm in doing that, at all. 😉

Simplicity matters. Keep things simple and children are bound to start noticing the little things in life. We don’t have a lot of fancy things. We only just got our first big-screen TV this year and that was a really big deal. When we bought our newish minivan, it was another really big deal. We aren’t splashy. We aren’t contrived. We just live and try to make a difference in our community every day. The rest is a bonus. We are passing this along to our children delicately while also helping them achieve their own dreams.

Simplicity is a very tricky word here: it means nor scarcity nor fancy zen style.

I like to think of simplicity as that little something that can make an helm out of a cardboard box. Simplicity to me goes with being sincere, as it takes a lot of honesty towards yourself to admit you don’t need this AND that thing. Also, forcing a child to keep a “simple life style” is not a good idea either. Simplicity is not about choking ideas, but about opening new, different possibilities. So instead of teaching not to use something, why not teaching how to use something different instead?  

Teach actions. Saying thank you is fine. It is. But in these busy, crazy times of social networking and little connection to real people, it’s important to teach children to SHOW UP and give thanks. Have them write out their thank you daily in a journal. Call instead of emailing. Give cookies to the school janitor.

The last sentence is what makes the magic happen in my opinion.

The core of gratitude is to start seeing things we used to give for granted with new eyes. To realise the value of that something that’s been done for us.

A personal anecdote: in the office where I work we have a cleaning company which starts the cleaning during the last hour of my shift. One of the women working for this company in particular thanks everyone who moves away from the desks, letting her cleaning the workstation: she thanks us for letting her doing her job! Now, even though it could be just an habit or a company direction, all I could do was thanking her back and, of course, asking her how her day was going with a big smile.

“Learning is not a place, it’s an activity” [TED Talk]

Ho letto qualche giorno fa un bell’articolo su Ted.com riguardo l’educazione. A catturare la mia attenzione in particolare è stata la citazione di apertura:

“Learning is not a place, it’s an activity”

(Andreas Schleicher at TEDGlobal 2012)

Mi sono immediatamente ritrovato in questa citazione: se penso alla parola “imparare”, “apprendimento” la prima cosa che mi viene in mente è la scuola, un luogo fisico ben preciso, che a sua volta  è un “luogo mentale” (al quale la mia mente attribuisce funzioni di educazione e istruzione).

Credo che questa associazione sia fondamentalmente pericolosa, in quanto ci ostacola nel riconoscere che l’apprendimento è costante, avviene in ogni momento, continuamente. L’educazione è un processo infinito, costante e non si svolge in un luogo preciso.

Anzi, credo che associare un solo luogo all’apprendimento sia controproducente: pensiamo ad un bambino a cui i genitori dicono che “a scuola si va per imparare”. Il bambino poi si trova in un ambiente in cui viene giudicato fin da piccolo rispetto alle sue performance, in cui c’è un livello di stress via via crescente dovuto alle interrogazioni e ai compiti in classe (per “verificare” quanto sia ha imparato). La scuola è il luogo in cui “ti insegnano” (per imposizione) la matematica, la geografia, etc. La scuola viene in breve associata con sentimenti ed emozioni non propriamente positive, mentre tutto il non-scuola diventa liberatorio, piacevole. L’equazione è quasi pavloniana:

scuola = stress

scuola = apprendimento

apprendimento = stress

In questo modo i bambini capiscono che imparare non è una cosa positiva, divertente, piacevole, ma spesso prevede qualcuno che parla per ore di cose noiosissime che non hanno niente a che vedere con loro.

Partendo dall’intervento di Andreas Schleicher a TED volevo quindi toccare alcuni punti:

Educazione vs. Lavoro

One of the issues in measuring education is to think about the metrics for success. These days, that isn’t simply a question of who gets what degree. What’s needed is skills that will be useful after formal education has finished. “Look at the toxic mix of graduates looking for jobs but employers telling us they can’t find people with skills they need,” Schleicher says. “That tells us that better degrees don’t necessarily translate to better skills, jobs, lives.

Questo è un concetto a cui tengo molto: mettere le cose in pratica. E si, credo che anche la storia o la poesia possano essere messe in pratica in classe, a patto di accettare che i ragazzi non debbano sapere tutta la storia, ma che debbano avere gli strumenti per capirla. Strumenti, non concetti, quindi da sporcare, rompere e riforgiare all’occorrenza nella vita reale.

“Is it better to have better performance and disparity? Or accept equity and mediocrity?” As Schleicher shows, it’s a false choice. In fact, a lot of countries combine excellence and equity. Countries such as China, Korea and Finland now provide excellence for all their students, from all backgrounds — and provide an important lesson for other countries trying to challenge the paradigm of education as a way of simply sorting people.

La differenza credo sia percepita in tutta Italia: la scuola non ci prepara al lavoro. E lo fa in modo talmente palese che molto spesso, perfino gli studenti diplomandi non hanno idea di cosa vorranno fare nella loro vita.

La scuola attuale, come dice Sir Ken Robinson, è basata su un modello industriale in cui i ragazzi vengono accorpati per età. Pensiamoci un secondo: perchè mai i ragazzi dovrebbero formare classi omogenee basandosi solo sull’età anagrafica? Ogni persona ha un proprio tempo e approccio per sviluppare diverse abilità e mettere tutti in riga senza curarsi delle singole attitudini è come voler costruire una casa con i Lego usando solo un tipo di mattoncini: verranno tutte abbastanza uguali, tutte abbastanza belle. Un mondo di mediocrità.


 “The test of truth is how education weighs against other priorities. How do you pay teachers? Would you rather your child be a teacher or lawyer? How does the media talk about teachers? We’ve learned that in high-performance systems, the leaders have caused citizens to make choices that value education.”

Allowing teachers to have autonomy to understand what needs to be taught — and empowering them to teach it in their own way — helps enormously. “The past was about delivered wisdom,” says Schleicher. “Now it’s about enabling user-generated wisdom.” Investing in teachers themselves is perhaps most critical of all. The progress and growth of the educators themselves matters, and it’s crucial to create helpful, supportive environments in which they continue to learn. High-performing countries have systems that allow teachers to innovate and develop pedagogic practices, looking past test results and outwards toward life in the world at large.

La figura dell’insegnante deve essere pesantemente rivalutata: la dignità associata ad una professione è una misura indicativa non solo per la retribuzione, ma anche per la percezione sociale. Penso alla facilità con cui gli insegnanti italiani sono accusati di essere “troppo esigenti”, poco “equi”, etc. E sono i genitori stessi che scaricano le responsabilità dei propri figli sulle spalle degli insegnanti e, facendogli questo, togliendogli l’unica leva nei confronti degli studenti: il rispetto. Questa rivalutazione dovrebbe partire non tanto dagli studenti, che da parte loro non hanno interesse pratico nel farlo, ma dai piani alti, dalle sale dei bottoni dove vengono elaborati i piani dell’Offerta Formativa e stabilita la retribuzione nazionale degli insegnanti. Ancora, l’idea di un insegnante che non impara e che non si aggiorna è obsoleta. Una bravissima professoressa che ho conosciuto mi raccontava di come lei dedicasse almeno un mese d’estate, tra un anno scolastico e il successivo, a leggere libri ed articoli sull’educazione per aggiornare le proprie lezioni dell’anno successivo. Questo processo, se fosse reso sistematico nell’attività di insegnamento, potrebbe aiutare gli insegnanti a tenere il passo con gli studenti.


What is key: A belief that all children are capable of success.

Altro fattore fondamentale, la fiducia nei ragazzi. Se la scuola viene vista come l’orticello in cui raddrizzare le piante storte per farle uscire tutte uguali non ci sarà mai l’occasione per la creatività, l’originalità, la voglia di emergere. Il sistema, gli insegnanti, i genitori devono credere ed essere consapevoli del fatto che hanno tra le mani la risorsa più preziosa del mondo e trattarla di conseguenza.

Questi sono solo alcuni appunti che mi sono preso guardando il video e mi piacerebbe evolvere il discorso, parlarne, confrontarmi…a qualcuno interessa?